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Trono de Sangue

Chegou a hora da família real britânica reparar os séculos de lucros com a escravidão


Da Carta Maior, 31 de Julho, 2020
Por Brooke Newman 


Créditos da foto: (Wikimedia Commons)
Na Grã-Bretanha, como nos Estados Unidos, os protestos contra o racismo que eclodiram desde o assassinato de George Floyd, pela polícia no final de maio, revigoraram as campanhas de reparação pela escravidão. Tendo, somente recentemente, reconhecido seus vínculos históricos com a escravidão e o comércio transatlântico de escravos, as universidades britânicas e as instituições financeiras de Londres estão enfrentando pedidos para reparar as injustiças passadas e pagar reparações aos descendentes de pessoas escravizadas.

Mas uma instituição permanece em silêncio: a monarquia britânica. Ainda assim, não é segredo que a história da família real britânica está entrelaçada com a escravidão.

As iniciativas de comércio de escravos endossadas pela monarquia inglesa começaram com o apoio entusiasmado da rainha Elizabeth I às expedições de escravidão de John Hawkins na década de 1560. Em três viagens separadas apoiadas por funcionários do governo, por comerciantes de Londres e pela rainha, Hawkins invadiu assentamentos africanos na costa oeste da África e se apoderou de centenas de cativos escravizados de navios portugueses. Desafiando o domínio de Portugal sobre o tráfico europeu de escravos na África, Hawkins vendeu sua carga de cativos africanos no Caribe espanhol. Após sua lucrativa segunda viagem, a rainha homenageou Hawkins com um brasão de armas e um brasão com um africano nu amarrado com corda.

Durante o reinado do rei Carlos II, de 1660 a 1685, a coroa e os membros da família real investiram pesadamente no comércio de escravos na África. Buscando reforçar a riqueza e o poder da monarquia restaurada e suplantar os holandeses no sistema comercial do Atlântico, Charles concedeu uma carta à Company of Royal Adventurers Into Africa, uma sociedade anônima privada, menos de seis meses após subir ao trono. A carta deu aos Aventureiros Reais um monopólio de 1.000 anos sobre comércio, terra e ilhas adjacentes ao longo da costa oeste da África, que se estendia desde o que era então conhecido como Cabo Blanco (Saara Ocidental) no norte até o Cabo da Boa Esperança no sul. . O rei emprestou à empresa uma série de navios reais, incluindo um navio chamado Blackamoor, e reservou para si o direito a dois terços do valor de quaisquer minas de ouro descobertas. O controle do comércio inglês com a África Ocidental - em ouro, couro, marfim, pau-brasil e, finalmente, escravos - ofereceu a perspectiva de um fluxo de receita que permitiria à Coroa obter independência financeira do Parlamento.

Desde a sua fundação, os Aventureiros Reais se beneficiaram de conexões reais e do apoio político e financeiro da Coroa. Mais da metade dos beneficiários originais da primeira carta eram colegas ou membros da família real, incluindo o próprio rei. A intimidade da empresa com a família real se mostrou particularmente atraente para os investidores que buscavam lucrar com o monopólio comercial da África Ocidental e com a venda e exploração de homens, mulheres e crianças africanos.

Em 1663, os Aventureiros Reais receberam uma nova carta, concedendo explicitamente à empresa um direito exclusivo entre os comerciantes ingleses de comprar cativos escravizados na costa oeste da África e transportá-los para as colônias inglesas nas Américas. Patrocinado pelo círculo interno do rei e por políticos e cortesãos que esperavam usar o comércio africano para lucro pessoal, a nova empresa partiu para entregar milhares de cativos africanos ao Caribe inglês. Ao desembarcar, os africanos que sobreviveram aos horrores da passagem foram vendidos a compradores ingleses ou a comerciantes estrangeiros que procuravam adquirir escravos para o transbordo para a América Espanhola. Até março de 1664, a empresa havia entregue mais de 3.000 homens, mulheres e crianças escravizados em Barbados e 780 cativos africanos na Jamaica.

Na Inglaterra, novas moedas cunhadas em ouro africano, conhecidas como "guinéus", entraram em circulação, estampadas com um elefante - o distintivo emblema dos aventureiros reais - sob a cabeça do monarca. A mensagem ao público foi clara: O rei expandiu com sucesso os interesses ingleses na África, enriquecendo a pátria e fortalecendo seu império atlântico.

O sucesso inicial da empresa durou pouco, no entanto. Em 1665, os Aventureiros Reais enfrentaram dificuldades financeiras resultantes do acúmulo de dívidas não pagas, devidas por fazendeiros coloniais que haviam comprado cativos africanos da empresa a crédito. A chegada de uma força naval holandesa com a intenção de retomar fortes na Costa Dourada da África corroeu ainda mais a tênue posição da empresa. As rivalidades comerciais com a Holanda sobre o controle do comércio africano provocaram a Segunda Guerra Anglo-Holandesa de 1665 a 1667. Com as finanças da empresa em frangalhos e seus negócios interrompidos, comerciantes ingleses concorrentes entraram, ajudando a sustentar o fornecimento de africanos escravizados às colônias de plantation da Inglaterra. Diante da insolvência, os Royal Adventurers foram dissolvidos em 1671 em favor do monopólio de uma nova empresa comercial.

Quando o rei Carlos II concedeu uma carta à Royal African Company of Engkand reorganizada, em 1672, a demanda por trabalho escravo nas Américas havia se intensificado. Garantir um suprimento constante de cativos africanos às colônias da América do Norte e do Caribe prometia não apenas gerar lucros para os acionistas e para a Coroa, mas também expandir a presença imperial da Inglaterra no mundo atlântico.

Enquanto os colonos ingleses, nas colônias do Atlântico, pediam mais africanos escravizados, os escravistas ingleses lucravam e o comércio de escravos africano se expandia. A "Royal African Company of England", observa o historiador William Pettigrew, "enviou mais mulheres, homens e crianças africanos escravizados para as Américas do que qualquer outra instituição durante todo o período do comércio transatlântico de escravos". O selo da empresa captura como escravizadores ingleses, com o encorajamento da Coroa, aproveitaram%u05Be ansiosamente da vida e do corpo dos africanos para gerar riqueza comercial e construir um império no exterior. O selo mostra um elefante carregando um castelo, ladeado por dois homens africanos escravizados. Em torno das figuras está o lema da empresa: Regio floret patrocinio commercium, commercioque regnum (“Com o patrocínio real o comércio floresce, com o comércio o reino”).

Desde a sua fundação em 1672 a 1688, James, o duque de York (o futuro rei James II), serviu como governador da Royal African Company e seu maior acionista. James também ocupava a posição de lorde-almirante, que lhe permitia exercer poder punitivo sobre quem desafiasse o monopólio da empresa na África Ocidental ou nas colônias inglesas. A monarquia inglesa estava tão intimamente entrelaçada com o comércio de escravos que a empresa deixou uma marca permanente de propriedade real nos corpos dos escravizados: antes de partirem para as Américas, os cativos africanos eram marcados no ombro direito ou no peito com as letras DY, duque de York, ou RACE, iniciais de Royal African Company of England.

A Revolução Gloriosa de 1688-1689 destronou o rei Jaime II e minou a posição privilegiada da Royal African Company. Com o patrão real da empresa fora de cena, comerciantes ingleses, que buscavam acesso aos mercados da África Ocidental, e plantadores coloniais, exigindo um número maior de africanos escravizados a preços mais baixos, corroeram a tentativa da empresa de manter o monopólio. Em 1698, o Parlamento abriu o comércio de escravos a todos os comerciantes ingleses; comerciantes independentes foram obrigados a pagar uma taxa de 10% à Royal African Company para ajudar a manter seus fortes africanos. Quando esse ato expirou em 1712, uma era oficial de livre comércio começou. Milhões de africanos foram capturados, arrancados de suas famílias, transportados à força através do Atlântico, vendidos aos maiores compradores e submetidos a violência física, psicológica e sexual por seus escravizadores.

Durante os anos de pico do comércio atlântico de escravos, entre 1690 e 1807, os escravizadores europeus levaram aproximadamente 6 milhões de africanos escravizados para as Américas; quase metade desses cativos chegou em navios britânicos ou anglo-americanos. Protegido pela Coroa e pelo Parlamento, o comércio de escravos se tornou uma das indústrias mais lucrativas da Grã-Bretanha. A produção de produtos agrícolas populares intensivos em mão de obra, como açúcar, tabaco, algodão e café nas colônias do Atlântico, dependia do suprimento regular de cativos africanos. A grande maioria dos homens, mulheres e crianças africanos escravizados era destinada aos campos de açúcar do Brasil e das ilhas do Caribe.

À medida que o império atlântico britânico se tornava mais dependente do trabalho dos africanos escravizados, os críticos do tráfico de escravos e da escravidão colonial eram marginalizados ou descartados como radicais. Enquanto isso, homens e mulheres escravizados tomaram o assunto por conta própria, lutando por baixo contra a escravidão e os regimes coloniais racistas. Ao fugir, recusando-se a trabalhar, fingindo doenças e se rebelando coletivamente, continuamente, africanos escravizados e seus descendentes deixaram claro que suas vidas eram importantes. Algumas pessoas de ascendência africana que ganharam sua liberdade juntaram-se ao movimento abolicionista transnacional e tornaram o antiescravidão e o antirracismo o centro de sua missão.

Durante o longo reinado do rei George III, de 1760 a 1820, revoltas de escravos no Atlântico e uma coalizão multirracial de abolicionistas transformaram a visão do público britânico sobre o tráfico de escravos, ao mesmo tempo em que a Coroa apoiava sua continuação. As opiniões pró-escravidão do rei e de seus filhos reforçaram os esforços da Sociedade de Plantadores e Comerciantes da Sociedade das Índias Ocidentais de Londres para adiar a abolição do comércio britânico de escravos por quase duas décadas. O terceiro filho de George, o príncipe William (o futuro rei William IV), serviu na Marinha Real quando adolescente e foi o primeiro membro da família real a visitar as colônias norte-americanas e caribenhas da Grã-Bretanha. Enquanto estava na Jamaica, William testemunhou a escravidão colonial em primeira mão e aprovou o que viu. Em 1799, William, agora duque de Clarence, proferiu seu discurso inaugural na Câmara dos Lordes contra a abolição do comércio de escravos. Impresso pelo lobby pró-escravidão e amplamente divulgado, seu discurso foi visto por muitos britânicos como representativo das atitudes da família real.

Mas nem todos os membros da família real apoiavam o tráfico de escravos. O sobrinho e genro de George, príncipe William Frederick, duque de Gloucester e Edimburgo, aliou-se aos abolicionistas no Parlamento e tornou-se um franco defensor da escravidão. Depois que o Parlamento britânico proibiu o comércio de escravos em 1807, Frederick serviu como o primeiro presidente da Instituição Africana, uma organização abolicionista fundada para fazer cumprir a Lei da Abolição e promover a "civilização e melhoria na África". William Frederick trabalhou em estreita colaboração com os principais abolicionistas ingleses, como Thomas Clarkson e William Wilberforce, para influenciar as principais potências europeias a seguir a liderança da Grã-Bretanha e abolir o comércio de escravos.

Embora a Lei do Comércio de Escravos de 1807 tornasse ilegal para os britânicos comprar ou vender cativos africanos, a demanda por escravos continuava alta no Caribe, no Brasil, nas colônias espanholas e nos Estados Unidos. Depois de 1808, quando o comércio ilegal de escravos floresceu, os escravizadores europeus transportaram milhões de africanos escravizados para as Américas, muitos em navios construídos, financiados ou equipados na Grã-Bretanha.

Nas décadas seguintes à abolição do tráfico britânico de escravos, pessoas escravizadas e livres de ascendência africana peticionaram à Coroa repetidamente, buscando a intervenção da realeza em seu favor na busca por liberdade e direitos civis. Essas petições caíram amplamente em ouvidos surdos. Mesmo depois que o Parlamento aprovou a Lei de Abolição da Escravidão de 1833, que encerrou a escravidão no Caribe britânico, nas Maurícias e na Colônia do Cabo (África do Sul), os escravizados não receberam imediatamente sua liberdade. O acordo negociado exigia que homens e mulheres escravizados continuassem a trabalhar para seus ex-senhores como “aprendizes” não remunerados e também concedia 20 milhões de libras em compensação aos britânicos com interesses financeiros na escravidão. As pessoas anteriormente escravizadas e seus descendentes não receberam nada além do reconhecimento de sua condição de sujeitos livres do soberano britânico.

Depois de 1838, com o fim da escravidão e do sistema de aprendizes no império atlântico britânico, a monarquia britânica apoiou publicamente pela primeira vez a causa antiescravidão. Em maio de 1840, o príncipe Albert, marido da rainha Victória, aceitou um convite para servir como presidente da Sociedade pela Extinção do Comércio de Escravos e pela Civilização da África. Um mês depois, ele fez um breve discurso de abertura na primeira convenção internacional contra a escravidão, realizada em Londres. Segundo relatos de testemunhas oculares, quando o príncipe apareceu no palco, a multidão de 5.000 ou 6.000 pessoas aplaudiu vibrantemente; suas observações mal podiam ser ouvidas acima do tumulto. “Todos pareciam relacionar sua presença e sentimentos, com os de sua Amável Majestade, a Rainha”, recordou Thomas Clarkson mais tarde, “e o receberam como se (independentemente de suas próprias profissões) ele transmitisse os sentimentos e simpatias de sua muito querida Majestade a seus súditos leais e humanos.

Victória e Albert adquiriram uma reputação internacional como reformadores humanitários e, ao mesmo tempo, supervisionavam um império em expansão, enraizado na subjugação e exploração racial de populações subalternas nas Américas, Índia, África e Ásia e em todo o Pacífico. Victória, autoproclamada antirracista, tornou-se patrona de Sarah Forbes Bonetta (nascida “Aina”), uma criança órfã de descendência iorubá e uma princesa do clã Egbado na África Ocidental. Depois que seus pais foram mortos pelo rei Ghezo de Dahomey, Aina foi mantida como prisioneira do estado até que o capitão Frederick E. Forbes chegou a bordo do Bonetta em junho de 1850 para advogar pela repressão ao tráfico de escravos. Forbes negociou a libertação de Aina como um "presente" para a rainha e a transportou para a Inglaterra; lá Aina foi despojada de seu nome iorubá e batizada de Sarah Forbes Bonetta. Mais tarde na vida de Victoria, sua estreita amizade com Abdul Karim, sua secretária indiana, levou a atritos na família real e escandalizou a nação.

Os relacionamentos de Victória com “Sarah” e Abdul - romantizados, respectivamente, na série Victória, da PBS, e no filme Victória & Abdul - oferecem exemplos de como, desde o século XIX, a Coroa Britânica procura reabilitar sua reputação, distanciando-se da escravidão e preconceito racial - uma reabilitação que o casamento do príncipe Harry com a atriz negra americana Meghan Markle em 2018 testa desde então. Nos últimos dias, o duque e a duquesa de Sussex argumentaram que, à luz do movimento Black Lives Matter, é hora de a Grã-Bretanha abordar seu passado "desconfortável". Mas a monarquia britânica continua se recusando a reconhecer seus laços históricos com o tráfico de escravos e a opressão racial.

Reconhecer oficialmente que a família real fomentou e lucrou com a escravidão de milhões de pessoas e afirmar um compromisso com a justiça reparadora, como a Comunidade do Caribe instou os governos da Grã-Bretanha e da Europa a fazer, é o mínimo que a atual monarquia britânica deve aos descendentes de pessoas escravizadas.

O ato de esquecimento deliberado da Coroa demonstra como foi fácil ignorar - então e agora - o papel central desempenhado pela família real na aceleração do envolvimento da Inglaterra no tráfico transatlântico de escravos e no desenvolvimento de um império atlântico construído nas costas e no sangue de povos africanos e indígenas.

*Publicado originalmente em 'Slate' | Tradução de César Locatell
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